Walt Whitman, Bapak Penyair Amerika

walt-whitman-png1

Chairil Anwar boleh saja dibilang sebagai pembaharu dan penyair besar Indonesia periode 1940-an. Gaya penulisan yang bebas tanpa batas memang membuat Chairil hadir dengan semangat baru yang meluap-luap. Namun, pada tahun 1850-an di negeri Paman Sam sana, jauh sebelum munculnya Chairil, ada sosok penyair dengan gaya penulisan yang sama. Lebih dari itu, dia bahkan memasukkan simbol-simbol dalam puisinya, hal yang sangat tidak lazim pada masa itu.

Walt Whitman, dikenal dalam sejarah sastra kanon Amerika Serikat sebagai penyair yang pertama kali mengenalkan puisi gaya bebas. Karya Whitman melanggar batas-batas bentuk puisi dan pada umumnya seperti prosa. Ia juga menggunakan gambar dan simbol yang tidak biasa dalam puisinya, termasuk daun-daun busuk, tumpukan jerami, dan puing-puing. Ia juga secara terbuka menulis tentang kematian dan seksualitas, termasuk prostitusi. Ia sering disebut sebagai bapak sajak bebas.

Whitman menentang perbudakan di Amerika. Pada tahun 1856, dia menulis dan dipublikasikan The Eighteenth Presidency: “Lebih baik Anda menghapus perbudakan atau Anda yang akan terhapus”. Whitman prihatin terhadap politik sepanjang hidupnya. Ia mendukung Wilmot Proviso dan secara umum menentang perbudakan. Puisinya mempresentasikan pandangan egalitarian ras, meskipun sikapnya dalam hidup mencerminkan banyak prasangka rasial umum pada Amerika abad kesembilan belas dan oposisi untuk perbudakan tidak selalu didasarkan pada keyakinan akan kesetaraan ras. Pada satu titik ia menyerukan penghapusan perbudakan, tapi kemudian ia melihat gerakan abolisionis sebagai ancaman terhadap demokrasi.

Sebagai seorang humanis, ia adalah bagian dari transisi antara transendentalisme dan realisme, menggabungkan kedua pandangan dalam karya-karyanya. Whitman adalah salah satu penyair paling berpengaruh dalam kanon Amerika. Karyanya sangat kontroversial di masanya, terutama koleksi puisinya Leaves of Grass, yang disebuat sebagai obsesinya untuk membuka seksualitas cabulnya.

Dalam kata pengantar kumpulan puisinya Leaves of Grass tahun 1855, Whitman menulis: “Bukti penyair adalah bahwa dia menyerap (terinspirasi) negaranya sebagai rasa kesetiaan sebagaimana ia terpikat olehnya.” Dia percaya itu yang penting, hubungan simbiosis antara penyair dan masyarakat. Koneksi ini ditekankan terutama dalam “Song of Myself” dengan menggunakan narasi orang pertama yang begitu dominan. Sebagai sebuah epik Amerika, ia menyimpang dari penggunaan pahlawan bersejarah dan menggantinya dengan identitas orang biasa. Leaves of Grass juga menanggapi dampak urbanisasi baru-baru ini bagi massa di Amerika Serikat.

Walt Whitman mengklaim dirinya sebagai “penyair demokrasi” pertama Amerika, nama itu dimaksudkan untuk mencerminkan kemampuannya menulis dalam karakter tunggal Amerika. Seorang teman dari Inggris Walt Whitman, Mary Smith Whitall Costelloe, menulis: “Anda tidak bisa benar-benar memahami Amerika tanpa Walt Whitman, tanpa Leaves of Grass … Dia telah menyatakan bahwa peradaban, ‘up to date’, karena ia akan mengatakannya, dan tidak ada mahasiswa filsafat sejarah dapat melakukannya tanpa dia.”

Penyair modernis Ezra Pound menyebut Whitman sebagai “penyair Amerika … Dia adalah Amerika.” Andrew Carnegie menyebutnya “penyair besar Amerika sejauh ini”. Whitman menganggap dirinya sosok seperti mesias (penyelamat) dalam puisi. Lainnya menyetujui: salah satu pengagumnya, William Sloane Kennedy, berspekulasi bahwa “orang akan merayakan kelahiran Walt Whitman seperti yang sekarang dikenal sebagai kelahiran Kristus”.

Whitman adalah seorang penganut pertanyaan Shakespeare, menolak untuk percaya pada atribusi bersejarah karya William Shakespeare dari Stratford-upon-Avon. Komentar Whitman di November Boughs (1888) tentang drama sejarah Shakespeare:

“Conceiv’d out of the fullest heat and pulse of European feudalism—personifying in unparalleled ways the medieval aristocracy, its towering spirit of ruthless and gigantic caste, with its own peculiar air and arrogance (no mere imitation)—only one of the “wolfish earls” so plenteous in the plays themselves, or some born descendant and knower, might seem to be the true author of those amazing works—works in some respects greater than anything else in recorded literature.

Whitman menyatakan bahwa setelah bertahun-tahun bersaing untuk “penghargaan yang biasa”, ia memutuskan untuk menjadi seorang penyair. Dia pertama kali bereksperimen dengan berbagai genre sastra populer yang menarik bagi selera budaya pada periode itu. Pada awal 1850, ia mulai menulis apa yang akan menjadi Leaves of Grass, sebuah kumpulan puisi yang akan terus ia edit dan revisi sampai kematiannya. Whitman bermaksud menulis epik khas Amerika dan menggunakan sajak bebas dengan irama yang didasarkan pada Alkitab. Pada akhir Juni 1855, Whitman mengejutkan saudara-saudaranya dengan sudah mencetak edisi pertama Leaves of Grass. George mengatakan: “tidak berpikir itu layak dibaca”.

Whitman membayar sendiri untuk menerbitkan edisi pertama Leaves of Grass dan itu dicetak di sebuah toko percetakan lokal saat mereka istirahat dari jam kerja. Buku dicetak sebanyak 795 eksemplar. Tidak ada nama penulisnya; melainkan halaman judul adalah potret ukiran milik Samuel Hollyer, tapi 500 baris ke dalam tubuh teks dia menyebut dirinya “Walt Whitman, seorang Amerika, salah satu rumput yang tinggi, sebuah kosmos, kacau, gemuk, dan sensual, bukan sentimentalis, tidak ada standar atas laki-laki atau perempuan atau terpisah dari mereka, tidak lebih sederhana daripada tidak sopan”. Volume perdana puisi didahului oleh kata pengantar prosa terdiri dari 827 baris. Untuk menggantikan sebelas puisi tanpa judul yang total mencapai 2.315 baris – termasuk 1336 baris puisi pertama, kemudian disebut “Song of Myself”.

Buku ini mendapat pujian yang tinggi dari Ralph Waldo Emerson, yang menulis surat lima halaman menyanjung Whitman dan berbicara tentang kualitas buku itu kepada teman-temannya. Edisi pertama Leaves of Grass didistribusikan secara luas dan menarik minat yang signifikan, tapi sebagian karena persetujuan Emerson, tapi kadang-kadang dikritik karena puisinya yang tampak “cabul”. Ahli geologi John Peter Lesley menulis kepada Emerson, menyebut buku itu “sampah, profan & cabul” dan penulis “pantat mewah”. Pada tanggal 11 Juli 1855, beberapa hari setelah Leaves of Grass diterbitkan, ayah Whitman meninggal pada usia 65 tahun.

Dalam bulan-bulan setelah edisi pertama Leaves of Grass terbit, tanggapan kritis mulai lebih fokus pada tema seksual yang berpotensi ofensif. Meskipun edisi kedua sudah dicetak dan dibatasi, penerbit hampir tidak meloloskannya. Pada akhirnya, edisi tersebut dijual eceran, dengan 20 puisi tambahan, di bulan Agustus 1856. Leaves of Grass direvisi dan dirilis ulang pada tahun 1860 dan lagi pada tahun 1867, dan beberapa kali direvisi ulang lebih sering sepanjang sisa hidup Whitman. Beberapa penulis terkenal mengagumi karya dan cukup untuk membuat mereka mengunjungi Whitman, termasuk Bronson Alcott dan Henry David Thoreau.

Selama publikasi pertama Leaves of Grass, Whitman mengalami kesulitan keuangan dan terpaksa bekerja sebagai wartawan lagi, khususnya dengan Daily Times di Brooklyn mulai Mei 1857. Sebagai seorang editor, ia mengawasi isi berita, menyumbang resensi buku, dan menulis editorial. Dia meninggalkan pekerjaan itu pada tahun 1859, meskipun tidak jelas apakah dia dipecat atau memilih untuk mengundurkan diri. Whitman, yang biasanya sangat detail mencatat dan notebook dan catatan harian, dia meninggalkan sangat sedikit informasi tentang dirinya sendiri di akhir 1850-an.

Whitman bekerja sebagai wartawan, guru, pegawai pemerintah, dan selain menerbitkan puisi-nya adalah seorang perawat sukarelawan selama Perang Saudara Amerika. Pada awal karirnya, ia menghasilkan novel Franklin Evans (1842). Karya utama Whitman, Leaves of Grass, pertama kali diterbitkan pada tahun 1855 dengan uang sendiri. Karya itu merupakan upaya untuk orang biasa menjangkau epik Amerika.

BIOGRAFI SINGKAT WALT WITHMAN

Walter “Walt” Whitman lahir tanggal 31 Mei 1819 di New York Amerika Serikat. Ia adalah seorang penyair Amerika, esais dan wartawan. Ia anak kedua dari sembilan bersaudara dari Walter Whitman dan Louisa Van Velsor Whitman. Pada usia empat tahun, ia pindah bersama keluarganya dari West Hills ke Brooklyn. Mereka hidup berpindah-pindah rumah karena strategi investasi yang buruk. Masa kecil Whitman umumnya gelisah dan tidak bahagia karena kesulitan ekonomi keluarganya.

Pada usia sebelas tahun Whitman mengakhiri pendidikan formal. Ia kemudian mencari pekerjaan untuk membantu pendapatan keluarganya. Ia bekerja sebagai office boy kemudian magang di percetakan untuk koran mingguan Long Island, Patriot, yang dieditori oleh Samuel E. Clements. Di sana, Whitman belajar tentang percetakan dan typesetting. Dia dimungkinkan menulis bahan isu “sentimental bit” untuk koran tersebut.

Musim panas berikut Whitman bekerja di percetakan lainnya, Erastus Worthington, di Brooklyn. Keluarganya pindah kembali ke West Hills di musim semi, tapi Whitman tidak ikut pindah dan bekerja di toko Alden Spooner, editor terkemuka dari surat kabar mingguan LongIsland Star. Selama di Star, Whitman sering datang ke perpustakaan setempat, bergabung dengan sebuah komunitas debat masyarakat, mulai menghadiri pertunjukan teater, dan mempublikasikan puisi awalnya di New York Mirror dengan nama anonim.

Pada usia 16 tahun pada Mei 1835, Whitman meninggalkan Star dan Brooklyn. Ia pindah ke New York City untuk bekerja sebagai compositor meskipun dalam beberapa tahun kemudian Whitman tidak bisa mengingat itu di mana. Ia mencoba mencari pekerjaan lagi tapi mengalami kesulitan, sebagian karena kekacauan ekonomi negara menjelang Panic of 1837. Pada bulan Mei 1836, ia bergabung kembali dengan keluarganya, yang sekarang tinggal di Hempstead, Long Island. Whitman mengajar di berbagai sekolah sampai musim semi tahun 1838, meskipun ia tidak puas sebagai guru.

Setelah mengajar, Whitman kembali ke Huntington, New York untuk mendirikan korannya sendiri, Long Islander. Whitman menjabat sebagai penerbit, penyunting, tukang cetak, dan distributor dan bahkan menyediakan pengiriman rumah. Setelah sepuluh bulan, dia menjual secara publik ke EO Crowell, yang memunculkan terbitan pertamanya pada tanggal 12 Juli 1839. Tidak ada salinan Long Islander yang terbit di bawah kepemilikan Whitman.

Pada musim panas 1839, ia bekerja sebagai penyusun bahasa di Long Island Democrat yang dieditori oleh James J. Brenton. Setelah itu ia keluar dan kembali mengajar dari musim dingin 1840 sampai musim semi 1841. Selama waktu ini, Whitman menerbitkan sepuluh editorial, yang disebut “Sun-Down Papers – From the Desk of a Schoolmaster” di tiga surat kabar antara musim dingin 1840 dan Juli 1841. Dalam esai ini, ia mengadopsi tulisan persona, teknik yang akan dia terapkan sepanjang karirinya.

Whitman pindah ke New York City pada bulan Mei, awalnya bekerja sebagai buruh tingkat rendah di New World. Dia pindah-pindah kerja di surat kabar dalam waktu singkat. Tahun 1842 ia menjadi editor Aurora dan dari 1846 sampai 1848 ia menjadi editor Brooklyn Eagle. Dia juga secara freelance memberikan kontribusi fiksi dan puisi sepanjang 1840-an. Whitman kehilangan posisinya di Brooklyn Eagle pada tahun 1848 setelah berpihak pada ­gerakan pembebasan tanah “Barnburner” sayap dari partai Democratic yang melawan pemilik surat kabar, Isaac Van Anden, yang termasuk konservatif.

SELAMA PERANG SIPIL 

Ketika Perang Saudara Amerika dimulai, Whitman menerbitkan puisinya “Beat! Beat! Drums!” sebagai panggilan patriotisme untuk Utara. Saudara Withman, George bergabung tentara Union dan mulai mengirim beberapa surat kepada Witman tentang rincian keadaan di medan perang.  Pada tanggal 16 Desember 1862, daftar tentara yang tewas dan terluka dimuat di New York Tribune termasuk “Letnan Pertama G.W. Whitmore”, yang dikhawatirkan oleh Whitman itu adalah nama saudaranya George. Dia melakukan perjalanan di jalur selatan untuk menemui saudaranya, meskipun dompetnya dicuri dalam perjalanan. “Berjalan sepanjang hari dan malam, tidak bisa naik kendaraan, mencoba untuk mendapatkan informasi, berusaha untuk mendapatkan akses ke orang-orang besar,” Whitman kemudian menulis, ia akhirnya menemukan George dalam keadaan hidup, dengan hanya luka ringan di pipinya. Whitman, sangat terpengaruh saat melihat tentara yang terluka dan tumpukan tubuh mereka diamputasi, lalu berangkat ke Washington pada 28 Desember 1862 dengan tujuan untuk tidak pernah kembali ke New York.

Di Washington D.C., teman Whitman, Charley Eldridge membantunya mendapatkan pekerjaan paruh waktu di kantor tentara, di luar pekerjaannya itu dia membantu menjadi relawan sebagai perawat di rumah sakit tentara. Ia akan menulis pengalaman ini di “The Great Army of the Sick”, yang diterbitkan di sebuah surat kabar New York pada tahun 1863 dan, 12 tahun kemudian, dalam buku yang diberi judul Memoranda During the War. Ia kemudian menghubungi Emerson, kali ini untuk meminta bantuan dalam memperoleh jabatan di pemerintahan. Teman lain, John Trowbridge, meneruskan surat rekomendasi dari Emerson ke Salmon P. Chase, Menteri Keuangan, berharap ia akan memberi posisi kepada Whitman di departemen itu. Chase, bagaimanapun, tidak ingin menyewa penulis dari buku jelek Leaves of Grass.

Keluarga Whitman memiliki kehidupan yang sulit di tahun 1864. Pada tanggal 30 September 1864, saudara Whitman, George ditangkap oleh Konfederasi di Virginia, dan saudara yang lain, Andrew Jackson, meninggal pada 3 Desember karena TBC dan diperparah oleh kecanduannya pada alkohol. Bulan itu, Whitman memasukkan saudaranya Jesse ke Kings County Lunatic Asylum. Semangat Whitman terangkat dan akhirnya ia mendapat posisi di pemerintahan sebagai pegawai tingkat rendah dengan gaji lebih baik di Bureau of Indian Affairs di Departemen Dalam Negeri, berkat temannya William Douglas O ‘Connor. O’Connor, seorang penyair dan editor di Saturday Evening Post, telah menulis surat kepada William Tod Otto, Asisten Menteri Dalam Negeri, atas nama Whitman. Whitman baru mulai ditunjuk pada tanggal 24 Januari 1865 dengan gaji tahunan sebesar $ 1.200. Sebulan kemudian, pada tanggal 24 Februari 1865, George dibebaskan dari penangkapan dan diberikan cuti karena kesehatannya yang buruk. Pada 1 Mei, Whitman menerima promosi magang ke posisi sedikit lebih tinggi dan menerbitkan Drum-Taps.

Dia efektif bekerja pada 30 Juni 1865, namun Whitman dipecat dari pekerjaannya. Pemberhentiannya datang dari Sekretaris Dalam Negeri yang baru, mantan Senator James Harlan. Meskipun Harlan memberhentikan beberapa pegawai yang “jarang berada di mejanya masing-masing”, ia mungkin telah memecat Whitman atas dasar moral setelah menemukan edisi Leaves of Grass tahun 1860. O’Connor memprotes sampai J. Hubley Ashton mentransfer Whitman ke kantor Kejaksaan Agung pada 1 Juli. Lima puluh persen pamflet membela Whitman sebagai patriot yang bermanfaat, memberikan julukan penyair dan meningkatkan popularitasnya. Hal yang juga membantu popularitasnya adalah publikasi “O Captain! My Captain!”, sebuah puisi yang relatif konvensional pada kematian Abraham Lincoln, satu-satunya puisi yang muncul dalam antologi selama hidup Whitman.

Bagian dari peran Whitman di kantor Kejaksaan Agung adalah mewawancarai mantan tentara Konfederasi untuk grasi Presiden. “Ada karakter yang nyata di antara mereka”, ia kemudian menulis, “dan kau tahu aku memiliki fantasi untuk sesuatu yang luar biasa.” Pada bulan Agustus 1866, ia mengambil cuti sebulan untuk mempersiapkan edisi baru dari Leaves of Grass yang tidak akan dipublikasikan sampai 1867 setelah kesulitan dalam mencari penerbit. Dia berharap itu akan menjadi edisi terakhir. Pada Februari 1868 Poems of Walt Whitman diterbitkan di Inggris berkat pengaruh William Michael Rossetti, dengan perubahan minor yang tidak disetuji Whitman. Edisi ini menjadi populer di Inggris, terutama dengan dukungan dari penulis yang sangat dihormati Anne Gilchrist.

Edisi lain dari Leaves of Grass dikeluarkan pada tahun 1871, pada tahun yang sama ada kekeliruan tentang laporan bahwa penulisnya meninggal dalam kecelakaan kereta api. Di saat ketenaran Whitman di dunia internasional meningkat, ia tetap di kantor jaksa agung sampai Januari 1872. Dia menghabiskan banyak waktu di tahun 1872 untuk merawat ibunya yang sekarang hampir delapan puluh tahun dan berjuang dengan arthritis. Ia juga melakukan perjalanan dan diundang untuk Dartmouth College dalam upacara pemberian ijazah pada tanggal 26 Juni 1872.

GAYA HIDUP DAN KEYAKINAN

Alkohol: Whitman vokal mendukung pelarangan minuman keras dan di masa mudanya jarang minum alkohol. Dia pernah mengaku dia tidak merasakan “minuman keras” sampai ia berumur tiga puluh dan kadang-kadang berpendapat itu adalah larangan. Salah satu karya fiksi panjangnya yang paling pertama, novel Franklin Evans; atau The Inebriate, pertama kali diterbitkan 23 November 1842, adalah sebuah novel tentang pelarangan minuman keras. Whitman menulis novel pada puncak popularitas gerakan Washingtonian meskipun gerakan itu sendiri terganggu oleh kontradiksi, seperti Franklin Evans. Bertahun-tahun kemudian Whitman mengaku ia merasa malu dengan buku itu dan menyebutnya sebagai “busuk yang terkutuk”. Dia menghentikannya dengan mengatakan ia menulis novel dalam tiga hari semata-mata untuk uang sementara ia sendiri berada di bawah pengaruh alkohol. Meskipun demikian, ia menulis karya lain yang merekomendasikan minuman keras, termasuk The Madman dan cerita pendek “Ruben’s Last Wish”. Kemudian dalam kehidupan dia lebih liberal dengan alkohol, menikmati anggur lokal dan sampanye.

Agama: Whitman sangat dipengaruhi oleh deisme. Dia membantah satu kepercayaan lebih penting dari yang lain, dan memeluk semua agama. Dalam “Song of Myself”, ia memberikan inventarisasi agama besar dan menunjukkan ia hormat dan menerima semuanya – sentimen yang lebih ditekankan dalam puisinya “With Antecedents”, menegaskan: “Saya mengadopsi masing-masing teori, mitos, dewa, dan setengah dewa, / saya melihat bahwa catatan lama, Alkitab, silsilah, adalah benar, tanpa kecuali.” Pada tahun 1874 ia diundang untuk menulis puisi tentang gerakan Spiritualisme, yang ia jawab, “Sepertinya hampir semuanya sangat miskin, murah, omong kosong mentah.” Whitman adalah seorang yang skeptis terhadap agama: meskipun ia menerima semua gereja, ia tidak memiliki percaya. Tuhan, bagi Whitman, adalah imanen dan transenden dan jiwa manusia adalah abadi dan dalam keadaan perkembangan progresif.

Seks: Mengacu pada puisinya, secara luas Whitman dianggap sebagai homoseks atau biseks meskipun itu telah menimbulkan perdebatan berkali-kali. Puisinya menggambarkan cinta dan seksualitas yang lebih bersahaja, cara yang umumnya individualistik dalam budaya Amerika sebelum medikalisasi seksualitas pada akhir abad ke-19. Meskipun Leaves of Grass sering dicap porno atau cabul, hanya satu kritikus berkomentar tentang penulisnya yang dianggap melakukan aktivitas seksual.

Pada ulasan bulan November 1855, Rufus Wilmot Griswold menyarankan Whitman bersalah karena “dosa yang mengerikan karena tidak menghormati orang-orang Kristen”. Whitman menjalin persahabatan intens dengan banyak pria dan anak laki-laki sepanjang hidupnya. Beberapa penulis biografi menyatakan mungkin ia tidak benar-benar melakukan hubungan sekseual dengan laki-laki, sementara yang lain menyebutkan surat, jurnal, dan sumber-sumber lain mengarah pada aktivitas seksual menyimpang itu.

Menurut penulis biografi David S. Reynolds, Peter Doyle mungkin lelaki yang dicintai Whitman. Doyle adalah seorang kondektur bus yang bertemu dengan Whitman sekitar tahun 1866 dan mereka tak terpisahkan selama beberapa tahun. Saat diwawancarai pada tahun 1895, Doyle mengatakan: “Kami sangat akrab satu sama lain – aku menaruh tanganku di lututnya – kami sama-sama mengerti. Dia tidak bisa keluar pada akhir perjalanan – bahkan ketika semua pergi dia kembali bersama saya.”

Dalam buku catatannya, Whitman memakai nama Doyle menggunakan kode “16,4” (P.D. menjadi huruf ke-16 dan ke-4 dari alfabet). Laporan kedua berasal dari Oscar Wilde. Wilde bertemu Whitman di Amerika pada tahun 1882 dan menulis kepada aktivis hak-hak homoseksual George Cecil Ives bahwa “tidak ada keraguan” tentang orientasi seksual penyair besar Amerika itu – “Saya masih memiliki ciuman Walt Whitman di bibir saya”, katanya. Deskripsi eksplisit dari orientasi seksual Whitman memang selalu berasal dari pihak kedua. Pada tahun 1924 Edward Carpenter, seorang tua, menggambarkan sebuah pertemuan erotis pada masa mudanya dengan Whitman kepada Gavin Arthur, yang mencatat secara rinci dalam jurnal. Di akhir hidupnya, ketika Whitman diminta pencejalasan kebenaran kalau puisi “Calamus”-nya adalah puisi homoseksual, ia memilih untuk tidak menanggapi.

Kekasihnya yang lain dimungkinkan adalah Bill Duckett. Saat masih remaja dia tinggal di jalan yang sama di Camden dan kemudian tinggal bersama beberapa tahun. Duckett berusia lima belas tahun ketika Whitman membeli rumah di 328 Mickle Street. Duckett dan Whitman bertemu sebagai tetangga dan hubungan mereka sangat dekat, bahkan dikatakan ia membagi uangnya kepada Duckett. Meskipun beberapa penulis biografi menggambarkan dia menerima uang sebagai biaya sewa, orang lain mengidentifikasinya sebagai kekasih. Foto mereka disebut sebagai “model pada konvensi potret pernikahan”, satu dari beberapa foto Whitman dengan pemuda dan teman-teman lelaki lainnya.

Whitman juga dihubungkan dengan pemuda bernama Harry Stafford saat tinggal bersama keluarganya di Timber Creek. Mereka bertemu pertama kali ketika pemuda itu masih berusia 18 tahun pada tahun 1876. Whitman memberi Stafford sebuah cincin, yang dikembalikan dan diberikan kembali selama hubungan yang menghebohkan berlangsung beberapa tahun. Terkait cincin itu Stafford menulis kepada Whitman, “Anda tahu ketika Anda meletakkannya satu di sini, satu hal yang ada di diri saya adalah kematian.”

Ada juga beberapa bukti bahwa Whitman mungkin memiliki hubungan seksual dengan perempuan. Dia memiliki persahabatan romantis dengan aktris New York bernama Ellen Grey pada musim semi tahun 1862, tetapi tidak diketahui apakah itu juga hubungan seksual. Dalam surat tertanggal 21 Agustus 1890 ia mengaku, “Saya telah memiliki enam anak, dua di antaranya meninggal”. Klaim ini belum pernah dikuatkan. Menjelang akhir hidupnya, ia sering menceritakan kisah-kisah pacar dan kekasih hatinya dan membantah tuduhan dari New York Herald bahwa ia “tidak pernah memiliki hubungan asmara”. Penulis biografi Whitman, Jerome Loving menulis, “pembahasan orientasi seksual Whitman mungkin akan terus terlepas dari bukti-bukti apa pun yang muncul.”

PENURUNAN KESEHATAN DAN KEMATIAN

Setelah menderita lumpuh karena stroke pada awal 1873, Whitman disarankan untuk pindah dari Washington ke rumah saudaranya – George Washington Whitman, seorang Insinyur – di 431 Stevens Street di Camden, New Jersey. Ibunya yang sakit juga ada di sana dan meninggal pada tahun yang sama pada bulan Mei. Kedua peristiwa yang sulit itu membuat Whitman tertekan dan dia tetap berada di rumah saudaranya sampai membeli rumah sendiri pada tahun 1884. Namun, sebelum membeli rumah sendiri, ia menghabiskan sebagian besar sisa hidupnya di Camden di rumah saudaranya di Stevens Street. Di rumah saudaranya ia sangat produktif, menerbitkan tiga versi Leaves of Grass di antara karya-karya lain. Ketika adiknya dan adik iparnya memaksanya untuk pindah karena alasan bisnis, dia membeli rumah sendiri di 328 Mickle Street (sekarang 330 Mickle Street).

Ia menyewa perawat karena sebagian besar waktunya di Mickle Street habis terbaring di tempat tidur. Selama waktu ini, ia mulai bersosialisasi dengan Mary Oakes Davis – janda kapten laut. Dia adalah tetangga Whitman, menyewa rumah dengan keluarganya di Bridge Avenue hanya beberapa blok dari Mickle Street. Mary kemudian tinggal dengan Whitman pada 24 Februari 1885, untuk mengurus rumah dan dirinya, dan sebagai gantinya dia bisa tinggal secara gratis. Dia membawa kucing, anjing, dua ekor perkutut, burung kenari, dan berbagai macam hewan lainnya. Selama waktu ini, Whitman memproduksi edisi lebih lanjut dari Leaves of Grass pada tahun 1876, 1881, dan 1889.

Saat di Southern New Jersey, Whitman menghabiskan sebagian besar waktunya di komunitas kemasyarakatan Laurel Springs antara 1876 dan 1884, mengkonversi salah satu bangunan Stafford Farm menjadi rumah musim panasnya. Rumah itu kemudian diubah sebagai museum sejarah oleh masyarakat sejarah lokal. Bagian dari Leaves of Grass juga ditulis di sini, dan dalam Specimen Day ia tulis pada musim semi, sungai dan danau. Baginya, Laurel Lake adalah … “danau tercantik baik di Amerika maupun Eropa”.

Mendekati akhir 1891, ia menyiapkan edisi akhir Leaves of Grass, sebuah edisi yang dijuluki “Deathbed Edition”. Dia menulis, “L. of G. at last complete – setelah 33 tahun mengerjakannya, setiap saat & suasana hati dalam hidup saya, cuaca cerah & busuk, seluruh bagian negeri, dan perdamaian & perang, muda & tua”. Dalam mempersiapkan kematiannya, Whitman menugaskan pembuatan makam granit seperti rumah dengan biaya $ 4000 dan sering mengunjunginya selama konstruksi. Pada minggu terakhir hidupnya, ia terlalu lemah untuk mengangkat pisau atau garpu dan menulis: “Saya menderita sepanjang waktu: aku tidak merasa lega, tidak ada jalan keluar: itu monoton-monoton-monoton-dalam sakit”.

Whitman meninggal pada tanggal 26 Maret 1892. Sebuah otopsi mengungkapkan paru-parunya telah berkurang menjadi seperdelapan kapasitas pernapasan normal, akibat dari pneumonia bronkial, dan ditemukan seperti bisul sebesar telur di dadanya sudah menggerus salah satu rusuknya. Penyebab kematian resmi terdaftar sebagai “radang selaput dada sebelah kiri, penggerusan paru-paru kanan, tuberkulosis milier umum dan parenchymatous nefritis.”

Publik melihat tubuhnya disemayamkan di rumah Camden-nya; lebih dari seribu orang mengunjungi dalam tiga jam dan bekas peti Whitman nyaris tak terlihat karena semua bunga dan karangan bunga menutupinya. Empat hari setelah kematiannya, ia dikuburkan di makamnya di Harleigh Cemetery di Camden. Upacara secara publik lainnya diadakan di kuburan, dengan teman-teman memberikan pidato, musik, dan minuman. Teman Whitman, orator Robert Ingersoll, menyampaikan pidato. Kemudian, sisa-sisa jasat orang tua Whitman dan dua saudaranya dan keluarga mereka dipindahkan ke pemakaman besar dan indah ini.

WARISAN DAN PENGARUH

Kritikus sastra, Harold Bloom menulis, sebagai pengantar untuk ulang tahun ke-150 Leaves of Grass:

“If you are American, then Walt Whitman is your imaginative father and mother, even if, like myself, you have never composed a line of verse. You can nominate a fair number of literary works as candidates for the secular Scripture of the United States. They might include Melville’s Moby-Dick, Twain’s Adventures of Huckleberry Finn, and Emerson’s two series of Essays and The Conduct of Life. None of those, not even Emerson’s, are as central as the first edition of Leaves of Grass.

(Jika Anda orang Amerika, maka Walt Whitman adalah ayah dan ibu imajinatifmu, bahkan jika, seperti saya, Anda tidak pernah menyusun sebuah baris ayat. Anda dapat mengusulkan cukup banyak karya sastra sebagai calon Kitab sekuler dari Amerika Serikat. Mereka mungkin termasuk Moby-Dick dari Melville, Adventures of Huckleberry Finn dari Twain, dan dua seri dari Essays dan The Pconduct of Life dari Emerson. Tak satu pun dari mereka, bahkan tidak Emerson, menjadi pusat melainkan edisi pertama Leaves of Grass.)

Gaya hidup gelandangan Whitman diadopsi oleh gerakan Beat dan pemimpinnya seperti Allen Ginsberg dan Jack Kerouac pada 1950-an dan 1960-an serta penyair anti-perang seperti Adrienne Rich dan Gary Snyder. Lawrence Ferlinghetti memasukkan dirinya sendiri di antara “anak liar” Whitman dan judul koleksi 1961 miliknya Starting from San Francisco sengaja didasarkan pada karya Whitman Starting from Paumanak. Whitman juga mempengaruhi Bram Stoker, penulis Dracula. Stoker mengatakan dalam catatannya bahwa Dracula mewakili pria klasik yang, untuk Stoker, adalah Whitman teman berkirim surat sampai kematiannya. Pengagum Whitman lainnya adalah Eagle Street College, kelompok informal yang didirikan pada tahun 1885 di rumah James William Wallace di Eagle Street, Bolton, untuk membaca dan membahas puisi Whitman. Kelompok ini kemudian dikenal sebagai Bolton Whitman Fellowship atau Whitmanites. Anggotanya mengadakan perayaan tahunan ‘Whitman Day’ di sekitar hari ulang tahun penyair.

Puisi Whitman telah digubah menjadi sejumlah lagu oleh komposer-komposer besar; memang puisinya telah menginspirasi terciptanya musik lebih banyak dari penyair Amerika lainnya, kecuali Emily Dickinson dan Henry Wadsworth Longfellow. Mereka yang telah menggubah puisi Whitman menjadi lagu termasuk Kurt Weill, Ralph Vaughan Williams, Frederick Delius, Paul Hindemith, Karl Amadeus Hartmann, Benjamin Britten, Leonard Bernstein, Ned Rorem, Ronald Corp, George Crumb, Roger Sessions dan John Adams.

Pada tahun 2009 Whitman dilantik ke dalam New Jersey Hall of Fame. Sebuah jembatan yang melintasi Sungai Delaware di dekat rumahnya di Camden diberi nama Walt Whitman Bridge. Karya-karya Whitman: Franklin Evans (1842), Leaves of Grass (1855), Drum-Taps (1865), Memoranda During the War, Specimen Days, Democratic Vistas (1871).

2008


About this entry